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Pancreas: generalità

Il pancreas produce sostanze fondamentali per la digestione. Quali sono le sue funzioni e le malattie che più comunemente lo colpiscono.

Pancreas
© Getty Images

Dove si trova e com'è strutturato il pancreas?

Il pancreas è una ghiandola grigio-giallognola, di forma allungata e notevolmente appiattita, che ha una lunghezza di circa l 3 cm ed è disposta trasversalmente nella parte superiore dell'addome, alloggiata tra l'estremità inferiore dello stomaco, posteriormente a questo, e il margine superiore del colon trasverso.
Vi si distinguono tre parti: la testa, il corpo e la coda; la testa, la parte più voluminosa, è circondata dall'ansa duodenale, con cui è a contatto; il corpo è disposto in direzione leggermente obliqua dal basso verso l'alto, davanti all'aorta e alla vena cava inferiore; la coda è in contatto con la milza. Il pancreas è una ghiandola mista, cioè contemporaneamente a secrezione esterna (esocrina) e interna (endocrina), per cui presenta una struttura molto diversa in rapporto alle funzioni delle singole parti. Il pancreas esocrino è formato dai cosiddetti acini pancreatici, che costituiscono gli organi secernenti e da cui si dipartono piccoli canali, sfocianti nell'apparato escretore vero e proprio, formato da due dotti: il dotto principale, o di Wirsung, che attraversa la ghiandola per l'intera lunghezza e sfocia nella papilla maggiore del duodeno (papilla di Vater), insieme con il dotto coledoco della bile, cui è unito nella parte terminale; l'altro dotto, definito condotto accessorio del Santorini, o canale del Santorini, sbocca invece nella papilla minore del duodeno. Il pancreas endocrino è costituito dalle cosiddette isole di Langerhans, gruppi caratteristici di cellule che all'esame microscopico appaiono distribuiti nel tessuto ghiandolare e non hanno alcun collegamento con i dotti escretori.

Quali sono le sue funzioni?

Il pancreas è demandato essenzialmente alla produzione di sostanze chimiche importantissime ai fini dei processi digestivi e metabolici; più precisamente alla produzione di:

a) enzimi diversi, che contribuiscono alla digestione del cibo nel tratto intestinale e vengono elaborati negli acini pancreatici, per essere successivamente immessi nel duodeno attraverso il sistema dei dotti (funzione esocrina);

b) bicarbonatoioni, utili per tamponare l'acidità, permettendo così l'attività degli enzimi stessi;

c) glucagone, insulina e somatostatina, ormoni che regolano il metabolismo degli zuccheri e vengono prodotti nelle isole di Langerhans, per essere immessi direttamente nella circolazione sanguigna.

Come si manifesta una disfunzione pancreatica?

Con dolori alla parte superiore dell'addome, associati a nausea e vomito, soprattutto dopo pasti abbondanti e con una sindrome da malassorbimento; un'insufficiente produzione di insulina si manifesta con l'insorgenza di diabete.

Quali sono le più comuni malattie del pancreas?

a) Pancreatite, cioè infiammazione della ghiandola, che può assumere varie forme:

l. acuta, 2. acuta ricorrente, 3. cronica, 4. cronica ricorrente;

b) ascesso del pancreas;

c) diabete mellito;

d) iperinsulinismo, cioè eccessiva produzione di insulina;

e) cisti;

f) fibrosi cistica del pancreas (mucoviscidosi);

g) tumori benigni;

h) carcinoma.

Con quali esami si indaga la funzione esocrina del pancreas e con quali la sua morfologia?

La funzione esocrina si indaga dosando l'amilasi nel siero (amilasemia) e nell'urina (amilasuria) e facendo un esame completo delle feci. Per la morfologia si ricorre all'ecografia e alla TC, più raramente alla RNM e alla wirsungrafia retrograda (una sonda a fibre ottiche inietta un liquido di contrasto nel sistema escretore, che viene poi visualizzato radiograficamente).

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04/05/2010

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